Button 10 jaar na wereldtitel: "Sprookje werd bijna nachtmerrie"

Button 10 jaar na wereldtitel: "Sprookje werd bijna nachtmerrie"

18 oktober 2019 – Precies tien jaar geleden voltrok zich een mirakel in Sao Paulo. Jenson Button en Brawn GP veroverden de wereldtitel na een jaar vol ups en downs. Button blikt terug op een sprookje dat bijna een nachtmerrie werd.



Maart 2009, Barcelona. Het team van Ross Brawn kwam met een spierwitte wagen het Circuit de Catalunya opgereden. Brawn en co hadden de eerste test gemist na een turbulente winter. Door de financiële crisis trok Honda de stekker uit het Formule 1-team in Brackley. Zo'n zevenhonderd mensen dreigden hun baan te verliezen. Niet in de laatste plaats rijders Jenson Button en Rubens Barrichello, die Honda trouw waren gebleven en na enkele moeilijke jaren in de achterhoede eindelijk op een doorbraak van de Japanse constructeur hoopten. In 2008 pakte Button slechts één keer punten ondanks dat het team over een van de hoogste budgetten in de Formule 1 beschikte.

Het vertrek van Honda kwam als een donderslag bij heldere hemel. "Het was een complete shock", vertelde Button onlangs bij F1-podcast Beyond the Grid. "Ik kwam net terug van een trainingskamp in Lanzarote. Aan de bagagecarrousel op de luchthaven van Gatwick kreeg ik het berichtje van mijn manager Richard: 'Je moet me onmiddellijk bellen'. Game over."

Na een onsuccesvolle zoektocht naar een koper besloot Brawn voor de start van het nieuwe seizoen het team dan maar zelf over te nemen, samen met teamdirecteur Nick Fry. Die moedige beslissing betekende dat het team was gered, maar door het vertrek van Honda moest de organisatie wel afslanken. Zo'n 270 mensen moesten vertrekken. Geld om de wagen verder te ontwikkelen was er nauwelijks. Er moest ook een nieuwe motor gezocht worden. Brawn klopte aan bij Mercedes en McLaren, dat als exclusief fabrieksteam Brawn toestemming moest geven om met de Duitse motoren te mogen rijden. De krachtbron van Mercedes paste niet eens in het chassis dat Honda had ontwikkeld en moest op het laatste moment worden aangepast.

Brawn had geen geld, geen sponsors en een afgeroomd team, maar had wel een gigantische troef in handen: de BGP 001. De wagen werd gebouwd rond het principe van de dubbele diffuser, een maas in het reglementenboek waardoor de achterkant van de auto veel meer downforce kon opwekken. Tijdens de wintermaanden had Ross Brawn er stiekem al vertrouwen in dat als hij het team zou kunnen redden, de nieuwe wagen wel eens competitief zou kunnen zijn.

"Tot dat moment hadden we er goede hoop op dat 2009 een goed jaar had kunnen worden. We wisten dat Honda veel geld in de nieuwe auto had gepompt, maar door de volledige nieuwe regels voor 2009 wist niemand echt waar hij stond", aldus Button. "We wisten niet wat de concurrentie had gedaan. Maar volgens onze simulaties zouden we met de nieuwe wagen zo'n twee seconden trager moeten zijn. De auto wagen was echter min of meer even snel als eind 2008. We hadden er dus een goed gevoel bij, en ik denk dat er mede daarom zo'n grote push was om het team te redden. "

De tweede testweek in Barcelona bevestigde dat, en meer. Brawn deed de hele paddock met verstomming slaan. "Ik deed enkele runs en kwam binnen. Ik vertelde de engineer dat ik niet zo tevreden was met de balans van de wagen. We moesten de achterkant beter maken bij hoge snelheden en de voorkant beter in trage bochten. Mijn engineer keek me aan en begon te lachen: "Jenson, je hebt net de snelste tijd neergezet. Je bent vijf tienden sneller dan de rest.' Wauw. We reden verder en waren aan het eind van de dag bijna een seconde sneller dan de rest."

De dubbele diffuser was controversieel. Zodra duidelijk werd waar het voordeel van Brawn vandaan kwam, probeerde de concurrentie het ontwerp illegaal te laten verklaren. Ook Williams en Toyota beschikten over een variant. "Ik vroeg Ross in Melbourne of het legaal was en hij zei van wel. Hij toonde me de delen van de wagen die door de test moesten komen, en hij zei me: 'Probeer gewoon de race te winnen. Meer kun je niet doen'."

"Dit begint een nachtmerrie te worden"

Button won in Australië, en zegevierde in zes van de eerste zeven races. Brawn en Button leken al snel op een miraculeuze wereldtitel af te stevenen, maar niets bleek minder waar. De concurrentie had na vergeefse pogingen om de dubbele diffuser te verbannen inmiddels een eigen ontwerp ontwikkeld. Vooral Adrian Newey pende een bijzonder efficiënt design voor de Red Bull. Bovendien kreeg Brawn het steeds moeilijker om het goede vormpeil aan te houden. Er was amper geld om het chassis te ontwikkelen en om de achilleshiel van de wagen - het op temperatuur houden van de banden in koudere races - aan te pakken. De volgende vijf races werden door vijf verschillende coureurs gewonnen: Sebastian Vettel, Mark Webber, Lewis Hamilton, Buttons teamgenoot Rubens Barrichello en Kimi Raikkonen.

"Vanaf Silverstone werd het lastig. Ik had het moeilijk, net zoals het hele team. We hadden het lastig met de bandentemperatuur, dat was in de F1 altijd mijn probleem met mijn vloeiende rijstijl. Ik had al het hele seizoen op het podium gestaan en plots werd ik slechts zesde in mijn thuisrace, de race die ik echt wilde winnen. Dat was een moeilijk weekend en we begrepen niet wat er gebeurde. De wagen deed het gewoon niet. Dat verwacht je niet zo ineens, maar de moeilijke races bleven zich wel opvolgen. Deels door de temperatuur van de banden, en deels omdat iedereen zijn wagen ontwikkelde en wij niet. In het begin van het seizoen was de temperatuur geen probleem omdat we toen in het warme Azië, Spanje en Monaco raceten."

Naar het einde toe werd het nog bibberen voor Button, zeker toen Vettel zijn derde zege behaalde in Japan en de Brit zelf niet verder kwam dan de achtste plek. Button zelf zag eerder de bui al hangen. "In Singapore kwalificeerden de Red Bulls zich al op de eerste rij. Ik dacht: dit begint een nachtmerrie te worden. Ik dacht echt dat we het kampioenschap aan het weggooien waren."

In Brazilië, een race voor het einde, viel de beslissing dan toch in het voordeel van Button en Brawn. Na een legendarische inhaalrace kwam Button als vijfde over de streep, slechts één plaats achter uitdager Vettel. De ontlading was enorm. Button vloog zijn inmiddels overleden vader John in de armen. "Er mocht normaal gezien niemand meekomen in parc fermé, maar op een of andere manier is hij binnengekomen. Dat maakte het nog specialer. Het was geweldig om door hem begroet te worden toen ik uit de wagen stapte."

gerelateerd

Reacties

Meer nieuws

  1. dinsdag 12 november 2019

  2. maandag 11 november 2019

  3. zondag 10 november 2019

  4. zaterdag 9 november 2019