Preview: het Amerikaanse racespektakel begint weer

Preview: het Amerikaanse racespektakel begint weer

11 maart 2016 – Waar de F1-liefhebber reikhalzend uitkijkt naar volgend weekend, telt de IndyCar-fan af naar aanstaande zondag. Na een winterslaap van zes-en-een-halve maand verschijnt de crème de la crème van de Amerikaanse openwielracerij weer ten tonele voor de start van het nieuwe seizoen. GPUpdate.net stelt het veld aan u voor.



De IndyCar Series bewees in 2015 andermaal dé spannendste en gevaarlijkste raceklasse ter wereld te zijn. In een kort tijdsbestek van vijf maanden werden er zestien wedstrijden afgewerkt, waarin maar liefst negen coureurs een race winnend wisten af te sluiten. Ook het nummer van achttien verschillende podiumklanten is een aantal waar de Formule 1 jaloers naar kan kijken. Scott Dixon werd vorig jaar tegen alle verwachtingen in kampioen: de charismatische Nieuw-Zeelander profiteerde van de fouten van anderen. De temperamentvolle Juan Pablo Montoya verpestte zijn kansen, na het hele jaar bovenaan te hebben gestaan.

Ondanks het hoge aantal winnaars zijn er eigenlijk twee teams die de lakens uitdelen: Penske en Ganassi. De twee door Chevrolet aangedreven teams verdeelden zeven van de laatste acht titels. Of zijn team kampioen wordt of niet, Roger Penske kan dit seizoen sowieso de taart aansnijden. De équipe van de 79-jarige Amerikaan bestaat in 2016 namelijk precies vijftig jaar, iets wat de tweevoudig Grand Prix-deelnemer graag wil vieren met het hoogst haalbare: winst in de roemruchte Indianapolis 500. Afgelopen jaar zegevierde het team van Penske op de Brickyard: Montoya ging na een zenuwslopend gevecht met de overwinning aan de haal.

Never change a winning team, moet Penske denken. Evenals afgelopen jaar bestaat de formatie uit vier coureurs. Naast de veertigjarige blikvanger Montoya neemt de, bij de Amerikanen misschien nog wel populairdere, Helio Castroneves (40) plaats. De Braziliaan gaat zijn negentiende seizoen op het hoogste niveau in, al wist hij nog nooit een kampioenschap op zijn naam te schrijven. Dat titels in Amerika minder deren dan in Europa blijkt bij Castroneves: doordat hij drie keer won op Indianapolis wordt hij bestempeld als een legende. De man met startnummer drie zal dan ook alles op alles zetten voor een vierde zege, hiermee zou Castroneves op gelijke hoogte komen met de recordhouders op de Indy.

Will Power schuift naast Montoya en Castroneves aan. De 35-jarige Australiër rijdt ook alweer elf jaar in de VS en wist bovendien kampioen te worden in 2014. De Fransman Simon Pagenaud (31) bestuurt de vierde inschrijving: hij wist zich vorig jaar moeilijk staande te houden naast zijn drie sterke teamgenoten, maar heeft Penske toch voldoende overtuigd van zijn kunnen.

Chip Ganassi ging compleet uit zijn dak op de dertigste van augustus, vorig jaar. Wie had zo'n scenario ooit voor mogelijk gehouden? Na een snaarstrakke race scoorde Ganassi's kopman Dixon zijn vierde titel. De 35-jarige Dixon blijft logischerwijs aan. Eén van de oudjes van het veld is zijn teamgenoot Tony Kanaan (41), die evenals Castroneves zijn negentiende seizoen in gaat. Charlie Kimball (31) liet vorig jaar niet heel veel bijzonders zien, maar blinkte precies op het juiste moment uit door derde te worden tijdens de '500'. De Amerikaanse suikerpatiënt (Kimball is diabeet) kan op het vertrouwen van Ganassi rekenen en gaat alweer zijn zesde seizoen voor de équipe in. Dixon, Kanaan en Kimball hebben dit jaar een nieuwe teammaat: Sage Karam is de deur gewezen, voormalig F1-rijder Max Chilton (24) neemt zijn plaats in.

De stal van Michael Andretti loopt al jaren achter Penske en Ganassi aan. Met Ryan Hunter-Reay (35) als absolute blikvanger van de door Honda aangedreven bolides probeert men dit jaar andermaal de stap naar de twee toppers te zetten. De tijd waarin het team van Andretti de vloer aanveegde met de concurrentie is allang over: het viertal Wheldon-Franchitti-Herta-Kanaan gold een dikke tien jaar geleden als één van de gevaarlijkste combinaties ooit in de IndyCars, maar nadat de coureurs allen hun eigen weg gingen was het snel gedaan met de dominantie. Met Hunter-Reay werd men in 2012 nog kampioen, maar met drie zeges mocht de équipe in 2015 nog heel stijf in de handjes knijpen. Met name de overwinning van de 24-jarige Carlos Muñoz (in Detroit) was zeer gelukkig te noemen.

Naast Hunter-Reay en Muñoz zien we het zoontje van de baas: Marco Andretti (28) behoort inmiddels tot het meubilair van de serie. De vertegenwoordiger van de derde generatie van de familie Andretti heeft de prestaties van zijn vader Michael nog niet weten te evenaren, laat staan die van opa Mario. Toch leek Marco vorig jaar weer een beetje terug te keren in zijn sterke vorm, met een tweede plaats in Detroit en een derde stek aan de meet in Fontana. Ook het team van Andretti verschijnt met vier coureurs aan de start: in samenwerking met de équipe van Bryan Herta is er een zitje vrijgemaakt voor Alexander Rossi (24), die afgelopen seizoen nog parttime in de Formule 1 uitkwam.

Terug na lang weggeweest: de zelfbenoemde burgemeester van het fictieve Hinchtown, de Canadees James Hinchcliffe. De 29-jarige beleefde tijdens een training voor de Indy 500 een angstaanjagend ongeval. Het bekken van de Canadese publiekslieveling werd doorboord en zijn seizoen was meteen over: Hinchcliffe mocht zelfs van geluk spreken de crash te hebben overleefd. De één jaar jongere Rus Mikhail Aleshin maakt ook een comeback, al mocht hij tijdens het laatste weekend van 2015 al even weer proeven aan de IndyCars. De Moskoviet kwam in 2014 het complete jaar uit voor Schmidt Peterson, waarvoor hij dit jaar wederom is ingehuurd.

Bobby Rahal zag zijn 27-jarige zoon Graham vorig jaar pardoes meestrijden om de titel. Na jarenlang de oningeloste belofte te zijn geweest, ging Rahal junior in 2015 als een speer. Zeges op Fontana en in Mid-Ohio werden geflankeerd door sterke podiumplaatsen op de 'roadcourse' van de Indy, in Alabama, Detroit en Milwaukee. Rahal leek lange tijd dé grote uitdager van Montoya te zijn, maar twee krachteloze optredens in de laatste raceweekends degradeerden de Amerikaan naar P4 in het kampioenschap. Tijdens de races in Indianapolis heeft Rahal een collega in de pits: Indy Lights-kampioen Spencer Pigot (22) maakt dan zijn opwachting.

KVSH Racing, het team van Kevin Kalkhoven en Jimmy Vasser, is voor dit seizoen teruggeschaald naar één wagen. De Monegask Stefano Coletti kwam vorig jaar bepaald niet uit de verf en hij hoeft niet terug te keren. Oud-F1-coureur Sébastien Bourdais (37), die dankzij het samenvoegen van de statistieken van de Indy Racing League en de Champ Car World Series ineens over een zeer aansprekend cv beschikt, is dit jaar solo bij KVSH. Met twee zeges (op de oval van Milwaukee en in de straten van Belle Isle) liet de bebrilde Fransman ook vorig jaar van zich spreken.

Het inzetten van twee wagens beviel IndyCar-legende A.J. Foyt prima. Naast de geliefde Japanner Takuma Sato, die inmiddels ook al weer 39 lentes jong is, schuift Jack Hawksworth (25) andermaal aan. Dale Coyne is tevens een van de teambazen die niet weg te denken zijn uit de IndyCars: de naamgever van DCR zet dit jaar Conor Daly (24) en Luca Filippi (30) in, beide coureurs hebben een 'Europees' verleden.

Het team van Ed Carpenter verraste vorig jaar vriend en vijand. Met de 25-jarige Josef Newgarden heeft men de nieuwe Amerikaanse hoop in bange dagen binnen de gelederen. De Indy Lights-kampioen van 2011 had er voor het begin van 2015 al drie volledige seizoenen in de IndyCars op zitten, maar was nooit verder gekomen dan twee tweede plaatsen. Vorig jaar viel echter alles op zijn plaats: er werd gewonnen op het Barber Motosport Park, waarop een zege in de straten van Toronto volgde. Ook Newgarden kon, zij het geholpen door een wonder, nog kampioen worden op het circuit van Sonoma, maar een kansloos resultaat zag hem uiteindelijk op P7 in de eindrangschikking belanden. Newgarden is zeker iemand om rekening mee te houden, maar dan moet teambaas Carpenter, die ook dit jaar weer actief is in alle ovalraces, de zaken goed voor elkaar hebben.

De kalender is licht gewijzigd ten opzichte van 2015. De oval van Fontana, vorig jaar nog gastheer van mogelijk de spannendste race van het complete autosportjaar, keert dit jaar niet terug. Ook de weekends op het NOLA Motorsport Park en de Milwaukee Mile zijn geschrapt. Daarentegen is de razendsnelle oval in Avondale, de Phoenix Raceway, na afwezigheid van elf jaar weer terug. De liefhebbers zijn vooral in hun nopjes met de terugkeer van de race op Road America in Elkhart Lake. De bloedsnelle baan die door de bossen van Wisconsin loopt organiseerde tot en met 2007 een race in de Champcar. Tevens zal er een race worden gehouden in de straten van Boston.

Het IndyCar-seizoen begint zondag met een krachtmeting in Florida: om 18:45 uur Nederlandse tijd zullen de rijders het nieuwe seizoen inluiden in de straten van St. Petersburg.

Door: René Oudman

gerelateerd

Reacties

Meer nieuws

  1. vrijdag 24 mei 2019

  2. donderdag 23 mei 2019